Drones para monitorizar desastres más allá de la línea de visión

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El uso de drones está cada vez más generalizado y tiene aplicaciones más diversas. La utilidad de estos pequeños aparatos voladores es múltiple: desde sus usos en la agricultura o para cazar mosquitos en investigación médica, hasta sus ventajas a la hora de evaluar el escenario de un accidente.

Ejemplo de ello es esta noticia sorprendente: un niño de seis años que se había perdido en Corea del Sur fue encontrado en tres minutos utilizando un dron guiado por un sistema UTM. El niño se había perdido en un parque con un área equivalente a veinte campos de fútbol. ¿Cómo es posible un rescate tan rápido?

Sin duda, la noticia llama la atención por su naturaleza: un niño extraviado que es hallado en apenas tres minutos gracias a los drones. Sin embargo, el sistema que hace posible ese rescate tiene aplicaciones mucho más amplias, ya que permite a los operadores de los drones llevarlos más allá de su línea de visión. De hecho, el piloto de ese dron en concreto se hallaba a 100 kilómetros de distancia del lugar en el que se produjo el rescate. ¿Cómo lo consiguió entonces?

¿Qué es un sistema UTM?

Este acrónimo tiene muchas acepciones, pero en este caso se trata de UAS Traffic Management, que a su vez contiene el acrónimo UAS (Unmanned Aerial System). Es decir, UTM significa “Gestión del tráfico de los sistemas aéreos no tripulados”, y son sistemas encargados de hacer posible la operación del dron a distancia, sin tenerlo a la vista.

Son sistemas críticos para la viabilidad de la industria de los drones y demás sistemas no tripulados porque, sin ellos, no sería posible la convivencia entre los aparatos tripulados y los que no lo están. y, para ello, es necesario un sistema fiable que haga posible la integración de los drones en el espacio aéreo y, por ende, las aplicaciones comerciales basadas en ellos.

La complejidad de un sistema como éste es enorme. El conocido como “padre del UTM”, el científico de la NASA Parimal Kopardekar, define la función del sistema como “la habilitación segura de las operaciones de drones en un espacio aéreo de baja altitud“. Dicho de otro modo, el sistema debe garantizar al uso de los drones de la manera más segura posible, y además libre de problemas y fallos. Y uno de los problemas más importantes es el de la prioridad.

Imaginemos que un dron debe efectuar una entrega en un destino determinado, y que en el camino se encuentra un hospital con helipuerto. En ese caso, si mientras el dron viaja a su destino tiene lugar una emergencia que necesite del helicóptero, el sistema debería reaccionar redirigiendo al dron por otra ruta, por ejemplo, para que no interfiera en la urgencia hispitalaria. O bien, el sistema habría tenido que evitar siempre el camino que pasa por el hospital para evitar cualquier conflicto.

En el momento en que existe un sistema UTM completo y global (porque hay que anotar que el caso surcoreano es el de un sistema UTM comercial local), la integración de los UAS será completa con los vehículos tripulados. Ese momento tardará en llegar, pero los sistemas como el mencionado al principio son esenciales también para otras tareas igual de importantes, como puede ser monitorizar la zona de un desastre desde la distancia y con total seguridad.

Un sistema de guiado remoto de los drones permitiría evaluar los daños, las pérdidas y el estado de la zona sin desplazar equipo humano hasta que fuese necesario, reduciendo riesgos, abaratando costes y siendo mucho más eficientes a la hora de salvar vidas o planificar rutas de evacuación.

 

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