¿Qué es la pila de combustible y por qué es tan interesante?

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Hace tiempo que se habla de nuevas formas de propulsión para los coches (y muchos otros vehículos, como los autobuses urbanos, o los scooter), y entre ellos, seguro que has oído hablar de los coches híbridos, y de los eléctricos. Aquí hablamos ya sobre los híbridos gasolina-eléctrico, y también hablamos de la pila de combustible cuando nos paramos a analizar las bicicletas sostenibles.

Pues bien, la tecnología de pila de combustible tiene, o al menos se espera que tenga, muchísima trascendencia y futuro en la automoción. Se trata de una tecnología híbrida limpia, que no contamina en absoluto, no emite gases nocivos y no deja más residuos que agua, que sale por el tubo de escape. Para conseguirlo se utiliza un ingenioso mecanismo que consigue mantener con energía a la batería eléctrica, de forma que podamos recorrer 600 km sin “repostar”.

Pila de combustible, o pila de hidrógeno

La tecnología de pila de combustible es sencilla de entender. La propulsión del coche se consigue a partir de un motor eléctrico, alimentado por unas baterías de litio que se cargan con la energía que se genera en la pila de hidrógeno. Y, ¿cómo se genera la energía en la pila de combustible? Lo explicamos.

El depósito de combustible es en realidad un cilindro lleno de hidrógeno a muy alta presión. Este hidrógeno se inyecta en la pila de combustible, donde se mezcla con el oxígeno del aire,y se produce una reacción química. El producto de esta reacción es, para no adentrarnos excesivamente en el detalle técnico, por un lado energía eléctrica (que se almacena en la batería), y por otro agua pura, que se desecha por el tubo de escape.

En el vídeo anterior podemos ver el funcionamiento preciso de la pila de combustible en el caso de Toyota, que tiene planeado sacar al mercado su prototipo FCV este próximo 2015. Es, por tanto, una tecnología real y que se va a poner en el mercado este mismo año que empieza, dándose la salida en Japón para alcanzar mercados europeos progresivamente.

Es lógico preguntarse si la tecnología de pila de combustible solo tiene ventajas, pero ningún inconveniente. Si nos ceñimos a la teoría, esta tecnología no tiene por qué ser más cara a largo plazo de lo que son las tecnologías actuales, como por ejemplo el motor de gasolina, o el diésel. Inicialmente sí lo será, como pasa siempre que surge una nueva tecnología, pero con el tiempo se estabilizará.

Otros puntos de atención están en la vida útil de las baterías y del recipiente contenedor del hidrógeno; en el precio de cada repostaje de hidrógeno (si será caro, o no, porque el tiempo de recarga sabemos que es inferior a los tres minutos); si es peligroso o no (es menos inflamable que la gasolina) y otros detalles técnicos que todavía se conocen poco.

De todas maneras, lo más importante es la predisposición de esta tecnología a no contaminar el medio ambiente, algo en lo que todos deberíamos trabajar unidos. Coches con más de 500 km de autonomía eléctrica con una sola carga de hidrógeno harían trizas el mercado de la combustión interna, siempre que fuesen lo suficientemente rentables, y tuviesen precios accesibles. Para eso todavía queda algo de recorrido.

 

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