Así ahorran combustible los camiones autónomos que viajan en grupo

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Camiones_dchaLa eficiencia teórica de un vehículo autónomo está fuera de toda duda, pues a partir de los cálculos instantáneos sobre la ruta y el tráfico, la inteligencia artificial podrá adaptar su ritmo y anticiparse a los movimientos de los demás vehículos y consumir menos que en manos humanas.

Pero siempre se puede hacer más, y de la misma manera en que muchas aves se desplazan miles de kilómetros en bandadas, o igual que los ciclistas que compiten en pelotón, un grupo de camiones autónomos pueden cooperar para maximizar el ahorro de combustible.

Un grupo de ingenieros del M.I.T. se encuentra estudiando las mejores estrategias de viaje para camiones de transporte, que incluyen los “pelotones” o grupos de vehículos que viajan juntos. El pelotón tiene una ventaja enorme en cuanto al gasto de combustible respecto a viajar solos, y es que entre los camiones del grupo se puede reducir el consumo en casi un 20%.

No para todos, como es lógico, pero sí para aquellos que se encuentran en el medio del pelotón. El último camión solo podría reducir el consumo en un 15%, mientras que el camión líder no reduciría en nada su consumo. Pensando en la media de reducción de consumo en un grupo de camiones de la misma empresa de transportes, el ahorro es muy considerable.

La razón de tanto ahorro tiene que ver con la proporción de combustible que se destina a vencer la resistencia aerodinámica al avance (lo que se conoce en inglés como drag). En recorridos muy largos, la mayor parte de combustible se gasta en esos menesteres, de ahí que compartir la ruta y viajar en grupo suponga un ahorro tan importante, ya que la resistencia aerodinámica dentro de la bandada es mucho menor (lo que ya sabíamos gracias al ciclismo o a la observación de las aves).

La dificultad añadida que presenta este transporte en pelotones es que consume más tiempo que el transporte en solitario: es necesario formar el pelotón, y por tanto existen restricciones a la hora de cumplir plazos de entrega. Los ingenieros estudian la mejor forma de crear el pelotón para minimizar el consumo de combustible y a la vez el tiempo de entrega, y han dispuesto dos políticas alternativas:

  • Una política de horarios, en la que los vehículos se reúnen y se van como un pelotón en momentos determinados, frente a la opción de salir en tiempos aleatorios.
  • Una política denominada “de feedback” en la que los vehículos se reúnen y abandonan el lugar como un pelotón solo cuando un cierto número (fijado de antemano) de vehículos están presentes, frente a la opción en la que se reúnen grupos con un número variable de camiones.

A la postre, la solución más sencilla es la mejor. Se podría pensar en esquemas complicadísimos, pero ya sea teniendo en cuenta la opción “tiempo”, o la opción “cantidad”, es mucho más sostenible y eficiente fijar esas variables de antemano con horarios fijos y un número fijo de camiones para formar un pelotón.

Y si comparamos la política de horarios frente a la de “feedback”, esta última es alrededor de un 5% más eficiente que la primera. Pero las diferencias son mínimas comparadas con las ganancias en combustible que se pueden obtener gracias a los camiones autónomos, que cuanto más juntos rueden, más ahorrarán.

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